Veel reizigers passeren de Letlandse provincie Kurzeme als zij van Litouwen naar Riga reizen. Velen leven in de veronderstelling dat er niet veel te beleven is in dit uitgestrekte gebied. Het tegendeel is waar. Kurzeme is hét gebied waar je het traditionele Letlandse leven kunt proeven zonder alle toeristische franjes. De enige die je hier tegenkomt zijn lokale toeristen en een enkele Wit-Rus. 

Kuldiga

Een klein en rustig dorp in het midden van Kurzeme, genaamd Kuldiga, is voor vier dagen onze uitvalsbasis om dit voor velen onbekende gebied te verkennen. Het stadscentrum bestaat uit prachtige oude woningen en boerderijen. Er is een oude watermolen, een kerk uit de 13de eeuw, een prachtige stenen brug uit 1875, en natuurlijk zijn er restanten van voormalige forten en kastelen. Verder ontbreken de oude en vervallen industriële gebouwen uit de Sovjet-tijd aan de rand van het dorp niet, met de daarbij behorende typische Sovjet flats. En als er een toerist stopt in dit dorp, dan is het om de breedste waterval van Europa te bewonderen. Vooral bij zonsondergang is het een betoverende plek.

20170727_203852
Zandgrotten

In de omgeving van Kuldiga kun je uitstekend fietsen. De eerste dag stappen we op onze fiets om naar de grotten van Riežupe te gaan. De familie die het land bezit, heeft tot aan de eerste wereldoorlog het fijne witte zand onder de harde bovenlaag weggegraven om te verkopen aan glasmakers. Hierdoor ontstond er een tunnelsysteem van in totaal twee kilometer.Na de onafhankelijkheid in 1991 zijn ze overgegaan op toerisme. Het verder afgraven van zand kost namelijk meer dan dat de verkoop oplevert.

Het bijzondere van de grotten, behalve dat ze van heel wit en fijn zand zijn, is dat ze ook altijd droog en koel zijn. De grotten hebben een constante temperatuur van 8 graden. Heel wat anders dan de glibberige en donkere grotten die je meestal tegenkomt. We lopen dan ook ontspannen mee met onze gids, die de korte wandeling van 460 meter door de grotten erg boeiend weet te maken. Met slechts kaarsen in onze hand als verlichting, vertelt zij over de geschiedenis van de grot en hoe we ons geluk kunnen vergroten. Als pasgetrouwd stel, moeten mijn partner en ik op een bepaalde plek steentjes in het zand zoeken. Als we die hebben gevonden, mogen we elkaar zoenen. Op een andere plek moet iedereen steentjes zoeken, en dan leest de gids de stenen. De lokale Letlanders hebben er erg veel plezier in en doen actief mee aan de verschillende kleine activiteiten.

20170728_131844

Fietsen in omgeving

Na het bezoek aan de grot vervolgen we onze fietstocht. Via kleine mulle paden fietsen we door het bos, ontwijken we een kapotte brug en passeren we een aantal dorpen voordat we weer terug zijn in Kuldiga zelf. In de middag fietsen we verder langs de rechteroever van de rivier en gaan met een ruime bocht via de graanvelden terug naar Kuldiga. Het merendeel van de fietspaden in de omgeving van Kuldiga zijn onverhard. Vaak fietsen we over zand- of grindpaden, die ofwel mul of heel hobbelig kunnen zijn. Hierdoor ben je écht even blij als je na een pittig aantal kilometers kunt zitten aan de rand van een verborgen, maar zeer romantisch meer. Vaak zijn we de enige personen in de wijde omtrek. En als we tussen de graanvelden doorfietsen, voelen we de zon en wind op onze huid, terwijl het graan en riet wuift in de wind. We zijn even helemaal gelukkig.

graanvelden Letland
Sabile

Op zo’n 45 kilometer van Kuldiga ligt Sabile. In het laatste weekend van juli wordt hier het wijnfestival van Letland gehouden. In het dorp zelf is nog een kleine wijngaard, dat vooral als testcentrum fungeert. De dorpelingen claimen dat deze wijngaard het meest noordelijk gelegen wijngaard in de wereld is. Tijdens het wijnfestival is het dorp versierd met vlaggen en eigen gemaakte slingers. Er is een markt met allerlei wijnen, likeuren en ciders uit Letland. Ook andere lokale producten als gerookt vlees, brood en koekjes worden aangeboden. Zo hebben wij daar de befaamde Sklandenikie geproefd. Een taartje met een vulling van wortel en pompoen. Een ander lokaal product is de gerookte kip met knoflook en kruiden.

20170729_111032

Ook als er geen wijnfestival is, is het dorp de moeite waard om te bezoeken. Zo is er een poppentuin vol met strooien poppen. De eigenaresse gebruikt de gegeven donaties voor het maken van nieuwe poppen, en breidt zo haar tuin elke keer weer uit.

poppentuin Sabile

Alhoewel deze poppentuin tot de categorie huisnijverheid behoort, is dat niet het geval voor Pedvale Open-Air kunstmuseum. Een zeer indrukwekkend groot park met prachtige beeldhouwwerken. Elk beeldhouwwerk is ontworpen voor het park of heeft een plek gekregen, die bij het beeld past. Een deel van de werken zijn gemaakt door Ojars Feldbergs, een befaamde Letlandse beeldhouwer. De rest zijn gemaakt door kunstenaars die er residentie hebben gehouden. Een zeer aangename en onverwachte verrassing midden in een plattelandsgebied.

Penvale open air museum

Ventspils

Vanuit Kuldiga is het een klein uur naar Ventspils. De tocht er naar toe voert je door het landbouwgebied van Letland. Je rijdt langs grote boerderijen. Deze waren vroeger ‘kulaks’ ofwel collectieve boerderijen. In de nabijgelegen dorpjes staan flats waar de Russische landarbeiders woonden die op deze boerderijen werkten.

havenstad Ventspils

Ventspils zelf heeft een heel andere sfeer. Als voormalig havenstad staat het bekend om haar oude vissershuizen uit de 18de eeuw, is er een prachtig gerenoveerd Livonian kasteel en als kers op de taart is er een strand. En als het je opvalt dat er wel erg veel standbeelden van koeien zijn, dan klopt dat. Deze zijn een overblijfsel van een groot kunstfestival in 2002. De stad heeft dus meer dan genoeg bezienswaardigheden om er een dag door te brengen.

koeien in Ventspils

Wij beginnen onze dag met een boottocht door de monding van de Venta rivier, om vervolgens het Livonian kasteel te bezoeken. Alhoewel een groot deel is gereconstrueerd, krijg je toch een ridderlijk gevoel als je door het kasteel wandelt. In het kasteel laten ze ook zien hoe de verschillende sieraden daadwerkelijk werden gedragen. Vervolgens gebruiken we een heerlijke lunch bij Skroderkrogs om dan richting het strand te gaan. Net voor het strand is er nog een openluchtmuseum met oude visserswoningen en boerderijen. Hier wordt meer inzicht gegeven in het dagelijks leven van vroeger.

openlucht museum Ventspils

Om het terrein rijdt al puffend een stoomtrein haar rondjes. Een ieder kan mee, zolang die maar een kaartje koopt. Doordat ons bezoek aan het museum langer duurde dan gepland, zijn wij niet meer naar het strand gegaan. De laatste bus naar Kuldiga wachtte namelijk al op ons.

20170727_202159

Behalve de hierboven genoemde bestemmingen, kun je ook een bezoek brengen aan de golf van Kolka waar de Baltische zee en golf van Riga bij elkaar komen. Of ga naar Košrags met haar 18de eeuwse gebouwen en straten van zand. Wie het échte Letland wil leren kennen, maakt op z’n minst een tussenstop in Kuldiga.

20170728_171617
Kuldiga Praktisch

Wij verbleven in Kuldiga in een appartement van Alvis, geboekt via Airbnb. We hebben heerlijk gegeten bij Pagrabiŋš in Kuldiga, die voor een ieder wat wils heeft. Van traditioneel Letlands eten tot Aziatische gerechten. In Ventspils hebben we gegeten bij Skroderkrogs. Vraag bij de laatste om een vertaling van hun dagmenu, deze gerechten zijn ietwat goedkoper en erg lekker! Let op, op zondagen is het er erg druk, omdat zij als één van de weinige restaurants open zijn. 

Kuldiga waterval Letland

Heb je zin om naar Letland te gaan? Wij reisden met de Lonely Planet voor de Baltische Staten en dat is ons erg goed bevallen. Zeer gedetailleerd en veel informatie over Kurzeme. Als je gebruikt maakt van de onderstaande link, draag je ook bij aan het beheer van mijn website.

Please follow and like us: