Essaouira is geen stad met hele bijzondere bezienswaardigheden, maar wel een stad aan zee met een uitermate ontspannen sfeer (in tegenstelling tot de buzz en fuzz van Marrakech en Cassablanca) en koele zomers.

De stad heeft een rijke en boeiende geschiedenis. Zowel de Portugezen als de Fransen hebben er hun Europese invloed achtergelaten. In het verleden kende de stad ook een grote Joodse gemeenschap. Deze is vandaag de dag vrijwel geheel verdwenen, maar elk jaar wordt de stad nog steeds bezocht door vele honderden Joodse pelgrimgangers. Zij komen eind augustus naar Essaouira om het graf van rabijn Haïm Pinto te bezoeken.

In mei wordt de stad ovegenomen door Gnaoua muzikanten, die op het gelijknamige festival hun kunsten vertonen voor meer dan honderdduizend enthousiaste bezoekers. Op andere momenten is de stad rustig en zorgt de kleine expat-gemeenschap voor voldoende op westerse stijl georiënteerde restaurants en cafés. De swingende en trance-achtige Gnaoua-muziek wordt ook het hele jaar door gespeeld in café’s en in het cultureel centrum.

Ondanks dat Essaouira een kuststad is, is het geen stad voor toeristen die graag op het strand in de zon willen liggen. De stevige koele zeewind blaast vrijwel het gehele jaar door over het strand en door de stad. Hierdoor kent Essaouira een zeer gematigd klimaat en is het vooral in de zomer populair bij de lokale bevolking als ontsnappingsoord van de hitte in de grote steden.

Haven, Skala du Port en Skala de la Ville

In de kleine zeehaven liggen kleine blauwe bootjes te wachten op de vissers.  Op een lange betonnen golfbreker, die de haven beschermt tegen hoge golven,  liggen grotere en moderne vissersboten. Elke ochtend verkopen de vissers hun zojuist gevangen vangst op de kade in de haven. De vis wordt op planken uitgestald, waarbij sommigen de vissen netjes en representatief presenteren, terwijl anderen de vis ruw op hun kraam gooien. Alle vissers hebben doorleefde gezichten en lijken ouder dan 50 jaar.

Tussen de drukte op de kade zitten enkele mannen op de grond visnetten te repareren. Het ene uiteinde van het net wordt vastgehouden door hun grote teen, terwijl het andere uiteinde met de hand strak wordt getrokken. Op die manier vinden ze de gaten, en repareren ze deze met hun vrije hand. Temidden van de drukte van de haven, zorgen zij voor een klein rustmoment.

Tussen de haven en de stadspoort staan in een hoek verschillende viskiosken waar je gegrilde of gebakken vis kunt eten. Absoluut de moeite waard, maar ook duidelijk een toeristische attractie waar de obers hard hun best doen om je bij het passeren naar hun restaurantje te lokken.

Het fort, Skala du Port, is nog een overblijfsel van de Portugezen en kan voor een klein bedrag worden bezocht. Het uitzicht vanaf het dak moet prachtig zijn. Wij kozen ervoor om de Skala de la Ville op te gaan iets verder naar het noorden. Vanaf hier kun je de medina overzien en de kust richting het noorden. Volgens velen moet je hier zijn als de zon ondergaat.

essaouira street art haven vissersman

Street art in de haven van Essaouira

essaouira vissersboten

Kleine vissersbootjes wachten op hun eigenaar

Mellah, oude Joodse kwartier

De oude Joodse wijk is duidelijk in verval en geeft een ietwat onheilzaam gevoel om doorheen te wandelen met haar vele donkere, nauwe straatjes overdekt met rieten daken waarop weer huizen zijn gebouwd. Recentelijk is een gedeelte van de oude wijk gesloopt om plaats te maken voor iets nieuws. Tijdens ons bezoek was nog niet bekend wat ervoor terug zal komen.

Essaouira is de stad van Haïm Pinto, die hier een lange tijd heeft gewoond. Zijn volgelingen komen elk jaar naar Essaouira om zijn sterfdag te gedenken. Zijn graf vind je op de joodse begraafplaats net buiten de stadsmuur, en in de oude joodse wijk staat zijn synagoge waar nog steeds diensten worden gehouden voor bezoekers. De synagoge is boven zijn voormalige woonhuis en kan bezocht worden.

joodse begraafplaats essaouira

Joodse begraafplaats van Essaouira

Museum Sidi Mohammed Ibn Abdallah

Sidi Mohammed Ben Abdallah Museum heeft een kleine, maar mooie collectie van sieraden, kleding, wapens en muziekinstrumenten uit de regio. Dat de stad al heel oud is, bewijzen de Romeinse en Phoenische artifacten die beneden staan uitgestald. Boven krijg je inzicht in de betekenis van de symbolen die de lokale ambachtsieden gebruiken in hun houtsnijwerk.

Museum Essaouira

Binnen in museum Sidi Mohammed Ben Abdallah

Wandelen door de medina

In eerste instantie lijkt de medina overweldigend druk, vooral in de twee hoofdstraten. Bezoekers en lokale bewoners verdringen elkaar onderweg naar het strand of hun favoriete winkel. Na enkele dagen raakten we vertrouwd met de lay-out van Essaouira en namen wij vaker één van de vele smallere straatjes in plaats van de hoofdwegen. Hierdoor kregen wij de kans om meer van het lokale leven te zien.

In deze kleine straten staan de huisdeuren overdag nog gewoon open. Verschilende riads zijn omgebouwd tot kleine hotels, lokale winkeliers bieden van alles en nog wat aan, en heel veel ambachtslieden werken er in hun atelier annex winkel. Honden en katten lopen gemoedelijk over straat en de bewoners laten je met rust als je door de straten dwaalt.

Rue Chbanat, vlak langs de oostelijke stadsmuur, is een bijzonder boeiend straatje met vele lokale ateliers en winkels. Neem van daaruit een zijstraat richting de zee en je komt op onverwachte pleintjes uit en allicht ook wel in Rue Khabdazine, waar lokale bewoners, expats en toeristen met elkaar de straat delen terwijl ze genieten van gegrilde sardines, een tagine of couscous.

Essaouira medina

Rust en stilte in Rue Chbanat, vol met ambachtslieden en ateliers

Het strand van Essaouira

Het strand van Essaouira mag dan misschien niet geschikt zijn voor zonaanbidders, het is perfect voor wandelaars en hen die even willen uitwaaien. In de zomer deel je het eerste gedeelte van het strand met gezinnen. Kinderen spelen met het water, en een enkeling zwemt een stuk in de ruwe zee. De mannen en jongens houden zich bezig met voetbal, terwijl de vrouwen met elkaar het laatste nieuws doornemen.

Na het passeren van enkele restaurants volgt het tweede gedeelte van het strand. Kitesurfers maken hier de zee onveilig. Met hoge snelheid scheren ze over het water, voorgetrokken door hun kite die de harde wind vangt. Net voorbij Océan Vagabond staan kamelen, paarden en squads klaar voor een rit verder naar het zuiden.

Je kan uiteraard ook zelf doorlopen richting de ruïnes van Borj el-Berod. Dit oude fort is bijna volledig bedekt met zand, en daardoor de moeite waard om te bezoeken. Check vooraf wel het getij, want het voormalige fort ligt aan de overkant van de rivier Ksob. Het oversteken van deze rivier is alleen mogelijk bij laag tij. Klik hier voor het huidige getijdeschema.

Wil je via een andere route terugkeren naar de stad? Gebruik dan de sattelietfoto’s van GoogleMaps om het dichtsbijzijnde pad te vinden richting de geasfalteerde P2201 of loop om een groot golfresort heen terug naar de verharde weg, vanwaar je de bus of een taxi naar Essaouira kunt nemen, zoals deze wandelaar dat heeft gedaan.

wandel strand essaouira

Eindeloze wandelstranden in Essaouira

Ile de Mogador

Vanaf de gefortificeerde muren is het eiland met haar eigen fort goed te zien. Vandaag de dag is het een natuurreservaat, dat de Eleonora valken een veilig thuis moet bieden. In de maanden april tot en met oktober is het dan ook niet toegestaan om het eiland te bezoeken. In de andere maanden kan je het eiland bezoeken, als je een gratis vergunning hebt gehaald bij het havenkantoor. Daarna onderhandel je met een lokale visser of booteigenaar over de prijs om je naar het eiland te brengen. Prijzen zijn mij niet bekend, maar allicht kan de persoon van het havenkantoor of van het toeristisch informatiecentrum meer informatie geven.

Hamman

In de oude medina zijn nog verschillende hammans actief, waarvan de La Kasbah alleen voor vrouwen is. Azur Art & Spa is de meest luxieuze hamman van Essaouira en wordt vooral bezocht door internationale bezoekers en lokale expats. Een traditionele hamman kost bij hen 200 dirnham (iets minder dan 20 euro), en een luxieuzer behandeling met argan olie en zeezout kost 220 dirnham. Een échte verwennerij waarvoor je in Nederland de hoofdprijs betaalt.

essaouira kunst

Essaouira, stad van kunstenaars

Meer informatie

Het toeristeninformatiecentrum is niet meer dan een balie, maar erg handig voor gedetailleerde informatie over bustijden en grand of petit taxi’s richting specifieke bestemmingen. Verwacht geen mooie folders, deze zijn er nauwelijks. Het personeel is echter zeer behulpzaam en kan de meeste vragen beantwoorden.

essaouira medina

Uitzicht over de medina