Engeland en India zijn voor mij nauw met elkaar verbonden. Wetende dat er heel veel Hindoes in Londen wonen, wilde ik graag ook één van hun tempels bezoeken. Ik werd geattendeerd op de Shri Swaminarayan Mandir, de grootste hindoetempel buiten India, welke in de wijk Neasden van Londen staat. Vol goede moed vertrok ik om deze tempel te bezoeken. Het werd een onverwacht mooi bezoek.

Vooraf

De huidige Shri Swaminarayan mandir werd geopend in 1995, maar of het nog steeds de grootste buiten India is, is de vraag. Hoe meet je de grootte? Kijk je naar de tempel zelf of het gehele terrein? Volgens de volgelingen in de tempel, is het de grootste als je kijkt naar de totale oppervlakte van het terrein. De tempel zelf is zeker niet de grootste.

Het gebouw

Of het wel of niet de grootste tempel is, is eigenlijk niet meer van belang als je het terrein oploopt. De stralend witte tempel en de grootsheid van de entree, maakt dat je opgaat in de schoonheid van het gebouw. We kozen ervoor om met een vrijwilliger door het gebouw te gaan. De vrijwilligster vertelde ons dat er marmer uit Italië is gebruikt, kalksteen uit Bulgarije en dat veel beelden in India zijn gemaakt. Ook zijn Indiase ambachtsmannen naar Londen gekomen om de gedetailleerde verfraaiingen ter plekke aan te brengen. Hier vind je een gedetailleerde beschrijving van het bouwproces, dat ruim twee jaar in beslag nam.

Haveli ofwel cultureel centrum

In de tempel zijn twee hoofdruimtes. De tempel waar alle goden staan opgesteld en worden vereerd, en een cultureel centrum met in het midden een hele grote zaal waar de diensten in het weekend worden gehouden. Dit cultureel centrum wordt ook wel de Haveli genoemd.

Als je op het terrein komt van de mandir, dan wordt je eerst naar de Haveli geleidt. Je doet bij binnenkomst eerst je schoenen uit, vrouwen rechts en mannen plaatsen hun schoenen links van de entree. Al in de ontvangsthal raak je onder de indruk van de prachtige open ruimte met super gedetailleerd  houtsnijwerk. Een lust voor het oog!

In centrale hal worden de wekelijkse diensten gehouden. In totaal kunnen er 2500 mensen plaatsnemen op de vloer of op een stoel. Volgens onze gids zijn er op dit moment zoveel leden die komen, dat ze hun diensten op zaterdag opdelen in verschillende groepen.

Meer dan 4000 mensen komen elke week naar de tempel. Gedurende feestdagen zijn dat er nog veel meer. Een dienst bestaat uit het zingen van liederen, culturele optredens en natuurlijk een ‘preek’ van de leider. Tijdens de dienst lopen mensen in en uit, want zegt onze nog jonge gids, “het is best wel zwaar om 2 uur lang op de grond te zitten”.

De tempel zelf

De tempel met daarin de goden is te mooi voor woorden. Elk stukje steen is bewerkt met afbeeldingen of mooie gravures. De goden worden als mensen behandeld. Ze worden ’s ochtends begroet, doen ’s middags een dutje, en worden ook ’s avonds ten ruste gelegd. Dat wordt gedaan door het openen en sluiten van de deuren van de nissen waarin ze staan en het brengen van offers.

De sfeer in dit heilige gedeelte is heel vreedzaam, en het verleidt je om even te zitten en de omgeving in je op te nemen. Overal waar je kijkt, is er iets te zien en toch is het niet overweldigend. Het is eerder vreedzaam en het is erg bijzonder om in zo’n mooi gebouw te zijn.

Vastu Shastra

Elke hindoetempel wordt ontworpen aan de hand van de regels zoals beschreven in de Vastu Shastra. Verder worden er geen stalen elementen gebruikt, om te voorkomen dat het gebouw zal eroderen. Een mandir moet minstens 1000 jaar kunnen meegaan. Verder gelooft men dat staal en ijzer het magnetisch veld van de aarde vasthoudt, waardoor het moeilijker is om te mediteren. Is het misschien daarom dat ik mij zo vreedzaam voel in een mandir?

Een ‘mandir’ betekent in het Sanskriet een plek waar het verstand stil wordt en de ziel vrij kan zijn om op zoek te gaan naar leven, gelukzaligheid en betekenis.

Met liefde gebouwd

Of voel ik aan dat de mandir met heel veel liefde is gebouwd? De dame die ons rondleidt vertelt hoe zij als kind van 7 jaar hele weekenden heeft helpen poetsen tijdens de bouw. Dat haar ouders blikjes zijn gaan verzamelen, omdat je die kon inwisselen voor geld. Op die manier, en met wervingsacties, hebben de volgelingen van Shri Swaminarayan al het geld voor de bouw van de tempel bij elkaar verzameld.

Bhagwan Swaminarayan ruimte

In hetzelfde gebouw als de tempel is er nog een ruimte waar verschillende rituelen worden uitgevoerd. Belangrijkste daarvan is het gieten van water over een gouden afbeelding van de goeroe Bhagwan Swaminarayan, toen hij nog jong was. Je kan als buitenstaander dit ritueel van de zijkant bekijken of er zelf aan deelnemen als je enigszins bekend bent met de ceremonie.

Expositieruimte

Onder de tempel is een ruimte ingericht als expositieruimte waar uitleg wordt gegeven over het hindoeïsme, de belangrijkste grondleggers en leiders, en natuurlijk wordt er iets verteld over de bouw van de tempel in Neasden. In deze video wordt ook een introductie gegeven over de tempel en het hindoeïsme, mocht je graag vooraf al wat kennis opdoen.

Conclusie

Mijn partner en ik hebben zo’n 2 uur doorgebracht in en rond de tempel. Naast de sfeervolle en wonderschone tempel, de vriendelijke mensen aldaar, is ook het lekkere eten in het restaurant ons bijgebleven. Later heb ik op hun zeer uitgebreide website meer gelezen over de tempel en hun geloof. Als bezoeker mag je geen foto’s maken in de tempel, waardoor ik voor dit verhaal foto’s van de BAPS website heb gebruikt. Alleen de onderstaande foto is van mijn hand.

Je kan de tempel elke dag bezoeken tussen 9.00 – 18.00, maar de grote afbeeldingen van de goden zijn in de vroege middag niet altijd te zien, omdat ze dan rusten. Er is genoeg te doen op het terrein zelf, om terug te komen als de nissen weer zijn geopend.

Achtergrond informatie

Bhagwan Swaminarayan, ook wel  Sahajanand Swami, is de grondlegger van het moderne hindoeïsme. Hij leefde van 1781 tot 1830 en wordt door zijn volgelingen gezien als een manifestatie van het goddelijke. Zijn gedachtegoed wordt ook wel genoemd: Ghanshyam Maharaj, Shreeji Maharaj, Hari Krishna Maharaj en Shri Hari.

De Swaminarayan zette zich sterk af tegen het eten van vlees, drinken van alcohol of nemen van drugs. Ook overspel, zelfmoord, dierenoffers, criminele activiteiten, het aanbidden van geesten en het uitvoeren van tantra rituelen wees hij sterk af. Hij verzette zich ook tegen het verbranden van de weduwe als haar man is overleden (de zogenaamde sati), en hielp ouders bij het verwerven van de bruidsschat voor hun dochters om te voorkomen dat de meisjes werden vermoord, omdat hun ouders geen geld hadden voor de trouwerij. Ook zette hij zich in dat alle meisjes onderwijs genoten.

Het betekende niet dat vrouwen gelijke rechten hadden. In de tempel worden mannen van vrouwen gescheiden. Ook in de tempel van Neasden zitten de vrouwen aan één kant van de zaal, de mannen aan de ander. Ze zitten dus wel naast elkaar op gelijke hoogte (niet in een aparte ruimte). Hij geloofde dat iedereen het hoogste niveau van verheerlijking kon bereiken, maar sloot in zijn tijd wel de kastelozen uit van het bezoeken van tempels.

Opvolging Swaminarayan

Net voor zijn overlijden, heeft hij zijn opvolgers aangewezen. Echter na zijn overlijden ontstonden er verschillende inzichten over de opvolging, hierdoor ontstonden er nieuwe stromingen. Deze tempel is onderdeel van Bochasanwasi Shri Akshar Purushottam Swaminarayan Sanstha (BAPS). Zij beschouwen Gunatitanand Swami als de spirituele opvolger van de Swaminarayan. Zij geloven dat de mensen die werden aangewezen bedoeld waren om de organisatie te leiden, maar dat Gunatitanand Swami de aangewezen spirituele leider was. De huidige spirituele en administratieve leider van BAPS is Mahant Swami Maharaj. Hij is nu de 6de leider.  Nog steeds wijs iedere leider voor zijn overlijden de opvolger aan.